More on the Association Strike

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While my attempts to reach the involved parties hasn’t met with much success, a little more information on the Association strike has trickled onto the web, including a press release by the staff, stating in a little more detail their motivations and grievances. It was sent out on 14 January week ago and runs like this:

Chers tous, auteurs, adhérents, libraires, éditeurs, journalistes, amis,

Nous, salariés de L’Association, sommes en grève depuis le lundi 10 janvier 2011 suite à l’annonce de la suppression de 3 à 4 postes sur 7, à partir de février 2011, et à l’impossibilité d’établir un dialogue constructif sur le sujet avec les instances dirigeantes.

Nos revendications restent celles émises au début de notre mouvement:

1. L’analyse des documents comptables dont nous disposons permet de constater que la situation financière actuelle de la structure est
saine. En conséquence, nous demandons que les raisons avancées pour justifier les licenciements envisagés nous soient clairement exposées, ce qui n’est toujours pas le cas après une semaine de grève.

2. Dans le cas même où les difficultés financières de L’Association seraient avérées, des solutions autres que ces licenciements existent
et doivent être étudiées. Nous demandons que nous soit donnée la possibilité d’en discuter. Nous avons déjà attiré l’attention de la
direction depuis 2 à 3 ans sur de possibles économies sans que celles-ci soient sérieusement mises en œuvre. La réduction de l’équipe
salariale ne devrait être retenue qu’en dernier recours, en cas de difficultés économiques persistantes.

3. Les licenciements ont été annoncés par un bureau dont le mandat n’a pas été renouvelé depuis de nombreuses années et par un directeur éditorial non salarié dont les responsabilités au sein de la structure restent floues. La situation nous paraît aujourd’hui suffisamment grave pour que soit remis en marche le processus démocratique qui fait défaut à L’Association depuis plus de cinq ans. Nous exigeons, conformément à l’article 13 des statuts, que l’assemblée générale annuelle obligatoire soit convoquée sans délai afin que d’une part, le rapport de l’activité et le rapport financier soient présentés à l’ensemble des membres de l’association et que d’autre part, en connaissance de cause, il soit procédé à l’élection d’un nouveau conseil d’administration. Ce conseil désignera un bureau alors à même de prendre des décisions acceptables, car préalablement exposées et débattues en assemblée.

Nous, salariés de L’Association, sommes inquiets des décisions de gestion prises depuis de longs mois et du contexte dans lequel les
livres seraient édités et défendus avec une équipe réduite de moitié. Au-delà des inquiétudes personnelles qu’implique nécessairement cette annonce brutale de licenciements, nous ne souhaitons rien d’autre que la pérennité d’une structure qui nous est chère, et qui ne devrait pas, à notre avis, faire fi d’un dialogue avec ses salariés, ses auteurs, ses adhérents et ses membres d’honneur.

Au cours de la semaine précédente, aucune réponse satisfaisante ne nous a été donnée par les instances dirigeantes de L’Association
aujourd’hui en place. Conscients qu’une grève prolongée serait dommageable pour la structure, nous poursuivrons néanmoins ce
mouvement tant que nos revendications n’auront pas été entendues.

Les salariés de L’Association (Éric Bricka, Carmela Chergui, Marie Chesnais, Fanny Dalle-Rive, Nicolas Leroy, Philippe Reveau, Frédéric Van Linden)

Basically it states that, at that point, the staff still hadn’t been given any satisfying reasons for why 3-4 of them would be made redundant from next month. They insist that there are other solutions to the financial problems the publisher is experiencing and demand that the organisation’s constitution be followed and a general assembly be called for these to be reviewed.

According to a press release sent out yesterday, publisher Patricia Perdrizet and editor-in-chief Jean-Christophe Menu have agreed to hold a general assembly very soon. They maintain that a solution will be found to keep the doors open and the printing presses running.

So it sounds like the people involved are finally talking and that steps are being taken to resolve the situation. It’s difficult, however, to shake the sense that things have been going seriously awry there for quite a while. The strike press release maintains that the financial troubles go back at least 2-3 years and that some of the staff have tried to raise the issue with the direction earlier. While it is impossible for an outsider to say, it seems likely that the lack of communication implied by the staff might be related to Menu working on his Ph. D. thesis, which he defended at the Sorbonne some two weeks ago.

Of course, a major problem has been the collapse, late last year, of Le Comptoir des indépendants, the joint distribution agency run by a number of small publishers. Many of their accounts have been taken over by the generalist Belles Lettres Diffusion, with whom not everyone is apparently satisfied, and even if the transition either to them or to other distributors ends up proving fairly seamless, it has surely resulted in cash flow problems for many of the involved parties.

The tension caused by this incident and general relations with l’Association, the biggest participant in Le Comptoir, seems apparent in the online petition made by a number of cartoonists and publishers, many of whom have worked for and with l’Association, and three of which (David B., Killoffer, Trondheim) are founders and former partners. It seeks support for the striking staff, expressing hopes that the problems will be solved and that l’Association will continue operation. It is hard not to sense in the wording a dissatisfaction with how the publisher has conducted business over the last few years.

Not being familiar with any of the details, I should stress that this is more or less all speculation on my part, and I don’t feel qualified to express an opinion on these developments. I will join both the staff, the petitioners and Menu/Pedrizet in their differently worded but basically congruous wishes that l’Assocation will stay with us for many years to come.

PS — Just a warning: The Wall Street Journal seems to have picked up on these events, or something like them, by way of their Hungarian phrasebook. Billed as a story about the OuBaPo — an experimental comics grouping published by, and involving members of, but otherwise independent of l’Association — it mixes in undigested, if not entirely unmoored bits of information clearly pertaining to that publisher itself rather than the OuBaPo, and ends up positing the latter as the locus of problems with which it has at best been peripherally involved. A bizarre example of a journalist asking all the right people what seems to have been more or less the right questions, but still getting almost everything wrong.

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